Il riciclaggio non impedisce alla plastica di distruggere la terra

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Il riciclaggio non impedisce alla plastica di distruggere la terra

Pianeta di plastica è una serie sulla crisi globale della plastica che valuta i costi ambientali e umani e considera possibili soluzioni a questo devastante problema creato dall'uomo.

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20 dicembre 2018
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Le materie plastiche, tra cui un cestino per il bucato e una maniglia per la spazzola per la toilette, sono state estratte dalla Great Pacific Garbage Patch nel 2018.
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Probabilmente hai familiarità con il simbolo del riciclaggio: le frecce di inseguimento triangolari che compaiono ovunque dalla tua tazza per andare ai contenitori di plastica utilizzati per imballare gli avanzi in un ristorante. Ma sebbene il segno possa far sembrare che quasi tutto ciò che utilizziamo abbia il potenziale per essere riciclato, la verità è che molti degli articoli che mettiamo nel nostro cestino per il riciclaggio potrebbero non finire dove ci aspettiamo.

Non solo è difficile riciclare ogni tipo di plastica in ogni comunità, ma anche i consumatori scelgono di non farlo. Il resto finisce per accumularsi negli oceani o nelle discariche, il che sconvolge gli ecosistemi naturali e degrada il pianeta. È un'idea sbagliata comune che il riciclaggio possa compensare la quantità di plastica che consumiamo - e anche se tutti scegliessero di riciclare tutta la plastica che consumano, il processo non è così efficiente come possiamo pensare.

'Il riciclaggio può davvero essere davvero fonte di confusione se non dedichi tempo e sforzi alla ricerca al riguardo. Non ho mai saputo che dovevo lavare tutto il cibo dai contenitori di plastica per riciclarlo ', dice Mishka Banuri, una studentessa di 18 anni e organizzatore ambientale dello Utah, Teen Vogue. 'Per anni, la plastica che ho riciclato è finita in discarica perché conteneva del cibo. La mia frustrazione per il riciclaggio è che non è semplice e ciò può renderlo inaccessibile a molte persone che non hanno il tempo di conoscere le normative locali sul riciclaggio '.

Idealmente, il riciclaggio è il processo circolare in cui i materiali che sono già stati utilizzati vengono scomposti e riutilizzati in nuovi prodotti in modo da ridurre l'energia e le risorse necessarie per produrre materiali vergini o completamente nuovi. Dal momento che esistono diversi tipi di rifiuti - come plastica, carta, vetro e alluminio - ci sono diversi fattori che determinano se alla fine un prodotto verrà riciclato.

'Il problema è che il riciclaggio è un business, quindi è l'economia che influenzerà se qualcosa viene riciclato o non molto più della capacità tecnica di riciclare quel materiale', Stiv Wilson, esperto di inquinamento delle materie plastiche e direttore delle campagne presso racconta Story of Stuff Project, un'organizzazione incentrata sul cambiamento ambientale e sociale Teen Vogue. Sebbene l'attuale stato del riciclo dipenda in parte dall'avere un mercato per i prodotti di scarto riciclati, ciò non è sempre stato un fattore trainante del processo.

La pratica del riutilizzo di oggetti di scarto può essere fatta risalire ad antiche civiltà ed era comune durante i periodi coloniali, quando alcuni materiali potevano essere difficili da reperire e le famiglie cercavano di sfruttare al massimo gli oggetti domestici, secondo lo storico Susan Strasser, Rifiuti e desideri: una storia sociale del cestino. Durante il diciannovesimo secolo, i venditori ambulanti che viaggiavano da un posto all'altro vendevano beni di scarto che potevano recuperare e rivendere, stabilendo i primi mercati per i materiali usati.

Più tardi, nell'ambito dello sforzo a casa della Seconda Guerra Mondiale, il governo degli Stati Uniti incentivò anche gli americani a raccogliere rottami metallici, gomma e altri materiali per trasformarli in armi e altri oggetti per la guerra (anche se i critici ora sostengono che i rottami servivano come propaganda per alimentare il patriottismo più della conservazione ambientale). Dopo la guerra, il boom economico della fine degli anni '40 e '50 ha creato un grande passaggio a una cultura 'usa e getta' basata sui consumatori che ha visto l'introduzione di prodotti in plastica usa e getta per uso domestico, portando infine allo sviluppo di rifiuti e alla raccolta differenziata per cercare di tenere il passo con l'inquinamento risultante.

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Oggi, la maggior parte delle persone ha familiarità con il riciclaggio sul marciapiede in cui i governi locali o le società private raccolgono i prodotti riciclabili di un quartiere, li portano in strutture, li ordinano e li reintroducono nel sistema. Ma nonostante la nascita di questi sforzi di riciclaggio decenni fa, solo il 9% di tutta la plastica prodotta dagli anni '50 è stata riciclata e gli Stati Uniti riciclano e compongono solo il 34,7%. Ciò che non viene riciclato può finire in discariche, discariche o inceneritori, che usano il calore per bruciare rifiuti e rilasciare anidride carbonica nell'ambiente. Sebbene si ritiene che gli inceneritori seguano un modello di 'termovalorizzazione' generando elettricità, le organizzazioni ambientaliste sostengono che creano una domanda maggiore di rifiuti e comportano rischi per la salute a causa delle elevate emissioni di inquinanti.

Anche la fornitura di plastica è salita alle stelle negli ultimi 60 anni. La produzione globale di materie plastiche vergini di nuova produzione è passata da 2 milioni di tonnellate nel 1950 a 381 milioni di tonnellate nel 2015 e aziende come ExxonMobil Chemical e Shell Chemical stanno investendo in nuove strutture che, secondo quanto riferito, aumenteranno la produzione di plastica del 40% nei prossimi 10 anni. Queste materie plastiche, che possono richiedere circa 450 anni per decomporre e rilasciare gas a effetto serra se esposte alla luce solare, sono di immediato interesse per i sostenitori dell'ambiente.

Sebbene la colpa dell'inquinamento sia spesso attribuita ai consumatori di materie plastiche monouso, esperti come Wilson e Martin Bourque, direttore esecutivo dell'Ecology Center di Berkeley, in California, sottolineano il ruolo che le aziende svolgono nel degrado ambientale. In centinaia di pulizie e audit dei marchi condotti dal movimento Break Free From Plastic, Coca-Cola, PepsiCo e Nestle sono risultati i primi inquinanti plastici al mondo.

'Gran parte del problema di ciò che chiamiamo contaminazione nel riciclaggio sono le persone che sperano o pensano che qualcosa sia riciclabile o che venga detto dal produttore o dal proprietario del marchio, dalla società da cui acquistano, che sia riciclabile', dice Bourque Teen Vogue, 'quando in realtà non esiste un buon modo o un modo economico per riciclare il prodotto o l'imballaggio che viene venduto'.

Un membro di The Arctic Sunrise regge un cesto della biancheria in plastica parzialmente rotto che è stato estratto dal Great Pacific Garbage Patch nel 2018.

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Usando il simbolo del riciclaggio riconoscibile, dice, molte aziende spingono l'idea che i loro prodotti sono OK per il consumo perché sono tecnicamente riciclabili, anche se l'infrastruttura o il mercato per riciclarli potrebbero non esistere. Gli imballaggi multistrato, come nelle tazze da caffè usa e getta o negli involucri delle barrette per la salute, sono particolarmente problematici perché è la combinazione di diversi materiali che dovrebbero essere separati - un processo complicato e che richiede tempo - affinché i prodotti possano essere riciclati.

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'Sin da quando ero piccolo, mi è sempre stato detto che il riciclaggio è la cosa migliore che potrei fare per salvare l'ambiente. Ma in realtà, è solo un altro modo in cui il neoliberismo pone un peso sull'individuo piuttosto che sui sistemi responsabili ”, afferma Mishka. 'In breve, il riciclaggio è un altro modo di vivere uno stile di vita più sostenibile con una minore impronta ecologica, ma il riciclaggio delle persone non risolverà il problema'.

Poiché non tutte le strutture locali hanno la capacità di riciclare determinati tipi di materiali, gran parte dei rifiuti degli Stati Uniti vengono spediti in altri paesi. Secondo un rapporto della Global Alliance for Incinerator Alternatives (GAIA), gli Stati Uniti sono il più grande esportatore nazionale di rifiuti di plastica in tutto il mondo. Fino a poco tempo fa, la Cina era il principale importatore, ma a gennaio 2018 il paese ha attuato un divieto di importazione di rottami di plastica per ridurre l'inquinamento. Il risultato è stato l'accumulo di rifiuti in molti paesi occidentali e il dirottamento del loro inquinamento nei paesi del sud-est asiatico come Indonesia, Tailandia e Malesia. Oltre a creare disastri ambientali, anche la plastica si rivela un problema politico.

'Parte del problema è che in alcuni casi, i rifiuti che non possono essere riciclati, vengono effettivamente inviati a questi paesi sotto forma di riciclaggio. Ma quando arrivano qui, o non sono riciclabili o l'infrastruttura non esiste per essere riciclata ', dice Froilan Grate, direttore esecutivo di GAIA Filippine Teen Vogue. 'Quindi, in un certo senso, ciò che accade è che viene scaricato in queste comunità'.

I raccoglitori di rifiuti informali cercano quindi di smistare i rifiuti misti per materiali preziosi o riciclabili, dice, esponendosi a tossine e altre sostanze nocive lungo il percorso. Tutto ciò che non può essere riciclato viene lasciato come inquinamento, spesso contaminando i corpi idrici su cui le comunità dell'isola fanno affidamento per il loro cibo. Anche se i paesi asiatici sono spesso considerati i migliori inquinatori del mondo, afferma Grate, queste comunità stanno cercando di ridurre i loro rifiuti: sono solo gravate di materie plastiche in arrivo dagli Stati Uniti e dall'Europa. Secondo Wilson, molte aziende 'intenzionalmente commercializzano lo stile di vita industriale-conveniente' nei paesi del sud-est asiatico, sapendo di non avere i controlli e le strutture ambientali per gestire i rifiuti e quindi incolparli per i rifiuti.

Wilson, Bourque e Grate concordano tutti sul fatto che c'è semplicemente troppa plastica per essere riciclata. Invece, dicono, è necessario per noi rifocalizzare sulle prime due R: principalmente riducendo, ma anche riutilizzando. Ridurre al minimo le scorte che producono rifiuti usa e getta, fare shopping all'ingrosso con i contenitori riutilizzabili al supermercato e trasportare bottiglie d'acqua riutilizzabili per evitare quelle di plastica sono tutti buoni passi che possiamo fare.

Tuttavia, dice Wilson, 'è un posto terribile dove fermarsi'.

La chiave è chiedere un'azione collettiva per ritenere responsabili le strutture di riciclaggio locali, il governo e le grandi aziende per la produzione di materie plastiche monouso e il modo in cui i nostri rifiuti vengono gestiti a lungo termine. Unirsi al movimento Break Free From Plastic, sostenere le organizzazioni che combattono contro l'inquinamento da plastica e contattare il governo locale e federale in merito alla legislazione ambientale sono tutti modi importanti per rimanere impegnati nella ricerca di soluzioni. Questo è esattamente ciò che Mishka e i suoi colleghi hanno fatto nel loro stato, facendo pressioni sui legislatori per due anni fino a quando il governatore Gary Herbert ha firmato una risoluzione che riconosce gli effetti dei cambiamenti climatici nello Utah.

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Hanno continuato a ospitare un vertice per i giovani e hanno lanciato la propria organizzazione, Utah Youth Environmental Solutions (UYES), al fine di continuare a spingere per un pianeta più sano. 'Il mio consiglio più grande sarebbe quello di unirmi alle organizzazioni giovanili locali che sono coinvolte nell'organizzazione di base. Organizzazioni come UYES, Sunrise, Power Shift o iMatter sono tutte organizzazioni nazionali che possono lavorare su questioni locali nella tua comunità ', afferma. 'I social media sono anche un enorme strumento che ho usato per trovare opportunità di fare rete e impegnarmi con i giovani che svolgono un lavoro simile'.

Per ulteriori informazioni sulla crisi globale delle materie plastiche, leggi il resto della serie Plastic Planet.